Pecinta sepak bola modern mungkin akan sangat asing jika mendengar klub bernama Pro Vercelli. Ya, wajar saja, mengingat Pro Vercelli adalah klub Italia yang bermain di kasta bawah (Serie C) untuk musim 2020/21 ini. Maka tak perlu malu, jika Anda memang tidak mengenal klub yang satu ini.

Akan tetapi, tahukah Anda bahwa Pro Vercelli adalah salah satu klub Italia yang berhasil mendominasi Serie A pada era 1900-an? Kala itu, klub yang mendapatkan julukan Le Bianche Casacche tersebut berhasil memenangkan scudetto empat kali secara beruntun, yakni pada 1908 sampai dengan 1912/13.

Catatan ini pun memperjelas bahwa Pro Vercelli adalah klub yang jauh lebih dulu mendominasi Serie A Liga Italia sebelum Juventus. Tim berjuluk Si Nyonya Tua itu baru saja menaklukkan kompetisi kasta teratas sepak bola Italia secara beruntun pada musim 1930/31 hingga 1934/35 silam.

Pro Vercelli adalah raksasa sepak bola Italia yang jatuh begitu dalam. Padahal, mereka adalah tim pertama yang berhasil mendominasi Serie A Liga Italia. Le Bianche Casacche juga memiliki gelar lebih banyak ketimbang AS Roma, Lazio dan Napoli. Terhitung, Pro Vercelli sukses meraih scudetto sebanyak tujuh kali.

Sekedar memberikan informasi tambahan, AS Roma, Lazio dan Napoli saat ini belum bisa mendapatkan gelar juara Serie A Liga Italia lebih dari lima kali. Terhitung, AS Roma telah mengumpulkan tiga scudetto, sedangkan Lazio baru mengumpulkan dua kali. Sama seperti Lazio, Napoli juga baru mengumpulkan dua gelar scudetto.

Pada periode tahun 1908 hingga 1913 silam, Pro Vercelli adalah klub yang sangat menakutkan di Italia. Bahkan mereka lebih menakutkan dibandingkan dengan Si Nyonya Tua. Pasalnya, Pro Vercelli hanya mengalami kekalahan satu kali dalam rentang waktu lima tahun tersebut. Itu nampaknya sudah cukup membuktikan betapa menakutkannya mereka di Serie A Liga Italia.

Pro Vercelli sendiri memang dikenal sebagai tim termuda di masanya, di mana mereka mengandalkan metode teknik dan metode pelatihan. Para pemain Pro Vercelli juga dikenal sangat kuat secara fisik. Hal itu dikarenakan klub tersebut lahir dari sebuah gym. Maka tak heran jika para pemain Le Bianche Casacche sangat difokuskan pada fisik dan stamina.

Mengenang Dominasi Pro Vercelli

Quando la Pro dell'ultimo scudetto venne invitata a giocare a Barcellona -  La Stampa

Gelar pertama Pro Vercelli mereka dapatkan pada tahun 1908. Keberhasilan itu mencerminkan perubahan Italia, datang hanya beberapa tahun sebelum Mussolini dan fasisme diperkenalkan. Format kompetisi pun kemudian dipisahkan menjadi dua turnamen, yakni Kejuaraan Italia, di mana hanya orang Italia yang diizinkan bermain, dan kejuaraan federal, di mana hanya orang asing yang boleh bersaing.

Banyak tim mengundurkan diri dari kompetisi karena perpecahan, meninggalkan peluang yang akan dimanfaatkan Pro Vercelli dengan tegas. Mereka pun akhirnya tidak terkalahkan ketika melawan AS Milan dan Andrea Doria, inkarnasi awal Inter dan Sampdoria.

Tidak semua pemain di tim pemenang kejuaraan Vercelli adalah orang Italia, tetapi semuanya hampir secara eksklusif berasal dari kota itu sendiri. Merefleksikan keberhasilan mereka dalam bukunya Winning At All Cost: A Scandalous History of Italian Soccer, pakar sepak bola Italia John Foot menyatakan, “Keberhasilan sepak bola awal tidak begitu banyak tentang bakat, tetapi juga tentang determinasi, persiapan, dan kerja tim.”

Keberhasilan Pro Vercelli ini nyatanya sangat berpengaruh bagi kelangsungan Timnas Italia. Ya, sebagian besar pemain Pro Vercelli terpilih atau dipanggil ke dalam skuat Gli Azzurri selama beberapa tahun. Mereka menjadi inspirasi di balik jersey Timnas Italia yang dikenakan saat menghadapi Belgia pada tahun 1913 silam.

Sifat pengaruh mereka bukanlah kebetulan. Pada tahun 1913, Pro Vercelli telah memenangkan lima gelar berturut-turut, dan seluruh bangsa telah melihat tim kota kecil dengan bakat yang tumbuh di dalam negeri mendominasi sepak bola dengan begitu meyakinkan. Ini terkait erat dengan tumbuhnya nasionalisme di negara itu. Inilah bukti bahwa klub Italia bisa menjadi juara di tempat mereka sendiri dan di tempat terkecil.

Bahkan ketika sepak bola di negara itu diperluas ke format liga yang lebih tradisional, kejayaan Pro Vercelli terus berlanjut. Gelar terakhir mereka pada format kompetisi baru ini adalah pada tahun 1913. Mereka hanya kebobolan tiga gol di seluruh musim dan menghancurkan lawan mereka, Lazio dengan skor telak 6-0 di final nasional.

Periode pra-perang ini adalah yang paling sukses dari Pro Vercelli, dengan satu-satunya catatan masam pada tahun 1910. Banyak dari tim utama berkomitmen untuk mengikuti turnamen militer pada hari yang sama saat final melawan Inter. Setelah permintaan mereka untuk mengubah tanggal ditolak oleh Inter dan federasi Italia, Pro Vercelli menurunkan tim yang terdiri dari para pemain pemuda (anak laki-laki berusia antara 10 dan 15).

Keputusan itu memang sengaja diambil oleh pelatih dan manajemen Pro Vercelli sebagai bentuk protes. Bermain dengan skuat anak kecil tersebut, tim yang juga dijuluki Singa tersebut dihancurkan 3-10 dengan kekuatan penuh Inter, yang sama sekali tidak menunjukkan rasa simpatik.

Bintang tim saat itu adalah Guido Ara. Sepanjang karier sepak bolanya, ia menghabiskannya bersama Pro Vercelli dan bermain sebanyak 163 kali. Seperti kebanyakan pemain Il Leoni, ia berkembang melalui sistem junior, melakukan debutnya di musim 1908 yang penuh kemenangan.

Ia menjadi pemain muda lokal penting bagi Italia, di mana dirinya melakukan debut internasionalnya pada tahun 1911. Tandemnya yang tak kalah fantastis di lini tengah selama periode pra-perang adalah Giuseppe Milano. Sosok satu ini adalah seorang kapten Azzurri di bawah arahan Vittorio Pozzo, di masa-masa awal tim nasional.

Di depan mereka ada sosok Carlo Rampini, pencetak 106 gol yang luar biasa dalam 99 penampilan untuk klub. Melihat rekornya yang fantastis itu, tidak mengherankan bahwa dialah yang mengantongi dua gol dalam membantu timnya mengalahkan Juventus di final 1908.

Pro Vercelli sukses menambah dua gelar lagi untuk meraih trofi mereka di musim 1920/21 dan 1921/22. Keberhasilan mereka itu tak terlepas dari sosok Guido Ara. Sang pemain pun akhirnya menjadi satu-satunya individu yang hadir untuk setiap kesuksesan liga Pro Vercelli, sebelum kekuatan mereka akhirnya menjadi kelemahan.

Sementara itu, putra mahkota akademi Pro Vercelli adalah Silvio Piola. Dirinya berhasil mengumpulkan 51 gol dalam lima musim untuk klub. Situasi ini membuat presiden Pro Vercelli menegaskan bahwa Piola saat itu sama sekali tidak akan dijual ke klub mana pun.

“Kami tidak akan pernah menjual Piola, bahkan tidak untuk semua emas di dunia. Begitu kami menjualnya, penurunan Pro Vercelli akan dimulai,” kata sang presiden klub. Seiring permainan menjadi semakin profesional, dan tim kota yang lebih besar menjadi lebih kaya, terbukti semakin sulit untuk mempertahankan permata yang akan muncul dari sistem junior mereka.

Pemain terhebat mereka, Piola pada akhirnya dirayu oleh Lazio dan memperkuat klub tersebut pada periode 1934 sampai 1943 silam. bersama Lazio, ia mencatatkan jumlah gol terbanyak yang pernah dicetak di Serie A Liga Italia. Sayangnya, catatan impresif individunya itu tidak mampu membantu Lazio untuk mengangkat Scudetto.

Beberapa tahun setelah memenangkan dua gelar secara beruntun, Pro Vercelli mengalami penurunan, yang membuat mereka jatuh ke posisi terendah. Degradasi mereka dari papan atas akhirnya diikuti oleh degradasi dari Serie B Liga Italia pada tahun 1948 silam. Mereka pun memulai periode yang berlarut-larut dari dua divisi teratas, sampai bermain-main di divisi keempat sepak bola Italia.

Bagi mereka yang belum tahu, sistem liga adalah sistem yang unik dan sulit untuk berkembang. Sembilan tim yang terdegradasi dari Serie C Liga Italia, akan digantikan oleh sembilan klub dari Serie D. Sampai akhirnya Pro Vercelli sempat kembali ke Serie B Liga Italia, namun hanya bertahan satu musim di sana.

Hari ini, mereka masih bermain di Serie C setelah degradasi lagi di 2015/16. Pro Vercelli sendiri tetap menjadi lambang Italia lama, berjuang untuk mendapatkan kembali tempat mereka di papan atas. Mereka adalah sejarah besar yang lebih besar dari klub Italia manapun.

Sejarah Singkat Pro Vercelli

The glory before the sleep: how Pro Vercelli once dominated Italian football

Dihimpun Edisi Bonanza88 dari sejumlah sumber, asal-usul sepak bola di Vercelli pada tahun 1892 sebagai Società Ginnastica Pro Vercelli (Perkumpulan Senam Pro Vercelli). Pertandingan resmi pertama divisi sepak bola Italia yang diikuti Pro Vercelli berlangsung pada 3 Agustus 1903 melawan Forza e Costanza.

Pengenalan profesionalisme dalam sepak bola Italia, dan kebangkitan tim dari kota-kota industri dan bisnis yang lebih besar seperti Milan dan Turin, membuat Pro Vercelli mengalami penurunan yang lambat.

Mereka bermain di Serie A untuk terakhir kalinya pada tahun 1934-35 silam. Mereka memulai periode yang lama dari dua divisi teratas sepak bola Italia, bahkan beberapa kali terdegradasi ke liga amatir Italia, Serie D. Pro Vercelli berhasil mendapatkan kembali status profesional setelah memenangkan promosi dan Scudetto Dilettanti di musim 1993-94.

Pada awal tahun 2000-an, Pro Vercelli juga harus menantang rivalitas lintas kota dari tim baru, AS Pro Belvedere Vercelli (dengan warna kuning dan hijau), yang didirikan pada musim panas 2006 sebagai penggabungan antara AS Trino Calcio (klub Serie D) dan tim liga minor PGS Pro Belvedere.

Pro Belvedere terdegradasi setelah hanya satu musim didirikan, tetapi diakui kembali untuk mengisi sejumlah lowongan di liga. Momen itu juga dibarengi hutang yang besar, sehingga Pro Vercelli bangkrut dan tidak diizinkan untuk berpartisipasi dalam Lega Pro Seconda Divisione 2010–11.

Untuk menjaga Pro Vercelli yang lama tetap hidup, Pro Belvedere mengubah namanya menjadi US Vercelli Calcio dan kemudian memperoleh penghargaan dan merek dagang dari Pro Vercelli lama. Situasi itu membuat manajemen klub mengizinkan untuk mengalihkan denominasi ke klub Pro Vercelli, serta untuk mempertahankan nama sejarah dan warna tim asli.

Pada musim 2011–12 dari Lega Pro Prima Divisione, klub dipromosikan ke Serie B setelah 64 tahun. Itu mereka dapatkan setelah berhasil mengalahkan Carpi 3-1 di final play-off.

Klub ini kembali ke Serie B dengan sangat tidak sukses, di mana mereka finis di urutan ke-21 dari 22 tim dan dengan selisih gol paling buruk di liga, yakni ‘−30’. Penempatan mereka di liga membuat mereka terdegradasi ke Lega Pro Prima Divisione.

Pada musim 2013-14, Pro Vercelli kehilangan promosi otomatis langsung kembali ke Serie B setelah finis kedua di liga. Dalam play-off promosi, Pro Vercelli menyingkirkan FeralpiSalò, Savona dan akhirnya mengalahkan Südtirol di final.

Kemenangan itu membuat mereka kembali ke Serie B Liga Italia. Pro Vercelli finis ke-16 di Serie B pada musim 2014-15 dan ke-17 pada musim 2015-16. Namun setelah musim 2017/18, mereka kembali terdegradasi ke Serie C.

Demi membangkitkan singa yang tertidur, manajemen Pro Vercelli pun akhirnya memutuskan untuk mendatangkan pelatih dengan nama besar. Pada 11 Juli 2019, mantan striker internasional Italia Alberto Gilardino menjabat sebagai pelatih kepala. Sayangnya, mantan pemain AC Milan itu tak mampu membantu membangkitkan keganasan Pro Vercelli.